FeaturesInterviewsUitgelicht

Interview Douglas Firs: ‘Iedereen is een schakel in een keten, onderweg probeer je er het beste van te maken’

© Alexander D’Hiet

Het afgelopen jaar bleek een wervelwind aan emoties te brengen voor Gertjan Van Hellemont. Enerzijds werd hij voor het eerst vader, anderzijds verloor hij zowel zijn moeder als grootmoeder. Geluk kan snel in duizend stukjes vallen. Toch is Douglas Firs’ vierde langspeler Heart of a Mother geen weemoedige uitvaartstocht geworden, maar wel een krachtige plaat waarin de uitersten van een oprecht hart worden blootgegeven. We spraken af in een charmante koffiebar om het met Van Hellemont over zijn nieuwe plaat, vaderschap en badkamers te hebben.

Hoe heb je de afgelopen periode beleefd?

Het is een lange, aanslepende periode geweest. Nu is het voor mij vooral aftellen naar de release van de plaat. Momenteel zijn we volop aan het repeteren met de band voor de komende optredens. Roos Denayer (Rosa Butsi) heeft ons sinds kort vervoegd – zij gaat ook het voorprogramma voor deze tour verzorgen. Telkens als ze zingt ben ik opnieuw onder de indruk. Wat een prachtige stem! Ik heb veel zin om met de nieuwe nummers aan de slag te gaan, maar evenzeer om de oude nummers te herwerken. Ik ben zeer tevreden dat ik dat met mijn getalenteerde band kan doen.

Simon Casier van Balthazar maakt daar ook deel van uit. Hoe is die samenwerking tot stand gekomen?

Wij hebben samen muziek gestudeerd aan het conservatorium van Gent. Simon speelt al twaalf jaar bij Douglas Firs, eigenlijk al vanaf het begin. Hij is iemand die out of the box denkt en mooie toevoegingen aflevert. Als ik hem een demo doorstuur krijg ik die altijd terug met leuke elementen waar ik zelf nooit aan gedacht zou hebben. Simon is goud waard.

Voor de vorige plaat ben je naar Canada getrokken om daar aan nummers te werken. Hoe heb je het deze keer aangepakt?

Ik heb tegelijk met het nieuws dat ik vader zou worden, het nieuws gekregen dat mijn moeder erg ziek was. Daarnaast was ik ook nog maar net aan het nestelen in een nieuw huis. Dat was veel dat samenviel. Het was deze keer compleet het tegenovergestelde van naar een ander land gaan. Nu moest ik gewoon de trap op om naar mijn plekje op zolder te gaan. Er komt binnenkort een mini-documentaire uit over de plaat en ook daarin komt het huis veel voor. Het heeft een zekere symboliek, beslist na de afgelopen gebeurtenissen. Alles is thuis opgenomen en zelfs de coverfoto is daar gemaakt. De lockdown maakte natuurlijk veel tijd vrij om aan nieuwe muziek te werken. Ergens kwam het nog wel goed uit. Ik had tijd om aan de plaat te werken, maar zo kon ik evenzeer mijn vers verdriet van dat overlijden voor mezelf houden. Ik wil er eigenlijk niemand mee lastigvallen, want iedereen heeft zijn eigen littekens. Wat maakt die van mij dan zo bijzonder?

Je bent reeds vader geworden. Hoe impacteerde dat je leven en muziek?

Ik was een beetje bang omdat mensen die een kind krijgen vaak alles daarbuiten relativeren en alleen nog maar aandacht hebben voor hun kind. Dat heb ik gelukkig niet. Doordat boven in de keten een leven wegviel en er vanonder een bijkwam zag ik wel in dat ik als individu minder belangrijk ben. Maar op een mooie manier; iedereen is een schakel in een (eindeloze) keten. Onderweg kan je maar proberen om er het beste van te maken, plezier te hebben en kennis door te geven. Maar uiteindelijk ook niet meer dan dat. Het is hard en genadeloos, maar het heeft ook iets charmant. Misschien dat ik wel anders tegenover de inhoud van sommige oudere nummers sta. Mijn vorige platen zijn meer naar mezelf gericht omdat ik zong over wat mij overkwam en mijn liefdesverdriet. Nu voel ik me meer een observator van de wereld die een beetje dieper nadenkt over de dingen in het leven.

Tijd zal wel een nieuwe definitie krijgen als ouder?

Ja, inderdaad. Ik heb de geboorte als deadline gezet voor het creëren en opnemen van het album omdat ik zag aankomen dat die eerste maanden als ouder intens en zwaar zijn. Momenteel ben ik een boekje van Jeff Tweedy aan het lezen waarin hij zegt dat tijd met je familie iets supermooi is, maar dat er evenzeer niets zo oninspirerend is als dat. Dat volg ik wel. Hoezeer ik geniet van die momenten, er vloeien geen nummers uit. Die momenten blijven voor ons gezinnetje.

Het onderwerp van Heart of a Mother is nogal zwaar. Vind je het moeilijk om dit te delen met de wereld?

Dat weet ik nog niet goed. De muziek is heel eerlijk en dat is voor mij het voornaamste.

Deze plaat gaat niet louter over mijn verdriet omtrent mijn familie. Hoewel het in die periode is geschreven, gaat het wel verder dan dat. Ik zie het niet als het equivalent van een breakup-plaat als dat bestaat voor een overlijden. Dat beeld van Heart of a Mother zit er wel zeer aanwezig in en de liefde die daaruit voortvloeit, maar het is niet alsof elk nummer vertelt hoeveel verdriet ik heb. Het verwerkingsproces moet eigenlijk nog in gang gezet worden. De plaat was meer een afleiding zodat ik het niet over mijn verdriet moest hebben met anderen. Als ik even een zwaar moment had, vluchtte ik om drie uur ’s nachts naar de badkamer om daar te contempleren over de gebeurtenissen.

De badkamer, daar gebeurt altijd veel.

(Lacht) Inderdaad. Die speciale kleine kamer.

Maar mijn hart en ziel zitten wel in deze plaat, dus ik heb ook heel veel zin om ermee naar buiten te komen. Ik denk dat het mooie concerten kunnen worden en dat het publiek er iets aan gaat hebben. Natuurlijk weet ik wel nog niet hoe ikzelf ga reageren wanneer ik bepaalde nummers live ga brengen. Dat is voor dan.

Het laatste nummer op de plaat is een instrumentale compositie. Wat is het verhaal daarachter?

Het is een nummer dat mijn vader op piano schreef voor de uitvaart van mijn moeder. We mochten zelf muziek kiezen, maar mijn vader vond niet direct iets dat goed paste voor dat moment dus schreef hij zelf een compositie. Het was eigenlijk niet de bedoeling dat het op de plaat kwam, maar ik vond het heel mooi en krachtig. Dat nummer sloot mijn moeders verhaal af en nu ook deze plaat. Het is een lange zucht. Dat vind ik wel passen.

Heart of a Mother wordt uitgebracht op je eigen label ArletteRecords. Waarom heb je hiervoor gekozen?

Op aanraden van vrienden is dit de eerste keer dat ik een plaat zelf uitbreng in distributie bij N.E.W.S. Het leek me eens leuk om dat te doen, zeker nu er wat meer tijd was tijdens de pandemie. Het administratiegedeelte was even doorbijten, maar eens daarna viel dat allemaal goed mee. Het label is bovendien vernoemd naar mijn moeder. Ik vind het wel mooi dat ze daarin verder leeft. Maar ik heb niet de ambitie om nu labelbaas te worden en ook andere bands te gaan tekenen of zo.

Werk je het langst aan de muziek of de tekst?

De tekst toch wel. Bij elke plaat blijk ik dat steeds belangrijker te vinden. Het kan nog een vloek worden (lacht). Soms droom ik dat we een concert aan het spelen zijn en dan besef ik dat dat nummer nog niet bestaat. Zodra ik wakker ben probeer ik daar zo snel mogelijk aan te werken tot het iets concreets wordt. Veel van het schrijfproces gaat in flarden. Uiteindelijk vinden die flarden hun plaats en vormt alles een mooi geheel.

Hoe zou je de sound van deze plaat omschrijven?

Heel eerlijk, dat vooral. Dat alles thuis is opgenomen speelt daar een grote rol in. Het zijn vaak de eerste takes die het album haalden waardoor het iets puurs heeft. Ik had ook veel meer tijd om te experimenteren met klanken aangezien er geen gelimiteerde studiotijd was die me tegenhield. Dat was evenzeer een vloek als een zegen. Soms kon ik wel wat verdwalen in de details. Aanvankelijk wou ik een rockplaat maken met de volledige band betrokken in het schrijfproces. Dat is helemaal anders uitgedraaid.

Wat is de perfecte plaats om naar Heart of a Mother te luisteren?

De badkamer eigenlijk nog wel (lacht).

Hoe zien de komende maanden er voor jou uit?

We zijn nu volop aan het repeteren voor onze releaseshow op 16 oktober in de AB. Daarna staan er heel wat optredens gepland waar ik enorm naar uitkijk! Ik ben blij dat de muziek eindelijk de wijde wereld in gaat!

Op 27 augustus verschijnt Heart of a Mother in de winkelrekken.

Dit vind je misschien ook leuk:
FeaturesWedstrijden

40 jaar Democrazy: Zes tips en tickets te winnen

In 2021 bestaat muziekclub Democrazy 40 jaar. Om dat te vieren, bezet de organisatie vanaf 30 oktober elf dagen lang de stad…
AlbumsFeatured albumsRecensies

Douglas Firs - Heart of a Mother (★★★★): Intieme liedjes doordrenkt van liefde

In 2012 maakten we voor het eerst kennis met singer-songwriter Gertjan Van Hellemont, alias Douglas Firs. Op debuutplaat Shimmer & Glow serveerde…
LiveRecensies

The Bony King Of Nowhere @ Het Depot: De kracht van kwetsbaarheid

The Bony King Of Nowhere nam zijn nieuwste, de hemel ingeprezen, plaat Silent Days mee naar Het Depot. In al zijn sereniteit toonde…

Geef een reactie

Het e-mailadres wordt niet gepubliceerd. Vereiste velden zijn gemarkeerd met *

Deze website gebruikt Akismet om spam te verminderen. Bekijk hoe je reactie-gegevens worden verwerkt.